巨嘴鸟大嘴之谜

发表于:2010-12-01
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在右侧的热成像图像中,鸟喙上橙白色的点代表了热点(约40摄氏度),而这里正是巨嘴鸟的喙散热的地方

巨嘴鸟是一种原产南美的鸟类,它有一张长17~24厘米,宽5~9厘米,几乎与体等长的大嘴。最新一项研究发现,巨嘴鸟的大嘴有一个特殊用途,在热天高温环境下可帮助它们降温。

此前曾有人认为大嘴是一个具有性诱惑的东西,主要用来吸引潜在的交配对象或是警告竞争对手不要靠近它的领地。

托哥大嘴鸟(Toco Toucan)是巨嘴鸟家族中体型最大的一种,它的喙大约占体长的三分之一,比任何这种体型的鸟类的喙都大。18世纪法国博物学家乔治。路易。勒克莱尔(George Louis Leclerc)首次在贴在巨嘴鸟喙上的标签上把这种鸟描述为“非常大”。有关巨嘴鸟是如何获得这种奇大无比的喙的问题,虽然至今还没有人能给出令人满意的解释,但是一个科学家小组目前已经能够说明这种喙究竟用于什么目的,现在的巨嘴鸟用大喙帮助自己降温,它的功能就像非洲大象的大耳朵。

加拿大安大略湖圣凯瑟琳斯布洛克大学(Brock University)副教授格伦·塔特萨尔(Glenn Tattersall)负责领导了这项研究,该研究结果发表在《科学》杂志上,他说:“从达尔文时期,甚至更早,生物学家就开始争论巨嘴鸟大喙的用途。我们发现巨嘴鸟的喙就像保温窗或者散热器,让它保存或者释放热量,这跟象耳的功能一样。”

达尔文认为,嘴可能是装饰性

巨嘴鸟的喙表层有很多血管流经,因此这种鸟的嘴巴适合作为一种释放热量,保持体温稳定的方法。巨嘴鸟的喙的表面积占这种鸟体表总面积的30%到50%。

这些科学家利用红外摄像机对睡着的巨嘴鸟进行监控,以便查看当夜间周围温度出现波动时,巨嘴鸟的喙的表面温度会发生什么变化。塔特萨尔博士说:“通过这种研究,我们或许能查明巨嘴鸟是否会通过增加流经喙表面的温血的量,使体表温度升高,或者是否会通过限制流经喙的血液的量,来降低嘴巴表面的温度。”

他们发现,天热时巨嘴鸟的喙的温度比日落时高10摄氏度。这种鸟显然能通过控制流经喙的血液的数量,来释放或者储存热量。因为巨嘴鸟跟其他鸟类一样不会出汗,因此这可能是它们控制体温的一种有效方法。科学家认为,巨嘴鸟通过喙释放的热量是它静止时产生的热量的4倍,这比大象耳朵的散热效果更加有效。

鸟不出汗,因此必须配合其他机制,以应对高温。

托哥巨嘴鸟,又名鞭苔巨嘴鸟,是所有巨嘴鸟中体型最大的一种,分布在南美洲中部及东部半开放的环境,如林地、大草原等。主要栖息在低地,最高至海拔1750米。它们是留鸟,但也有地区性的迁移。

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